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Celebrating Thanksgiving in Another Country

 

Thanksgiving, a time-honored American tradition, often brings up images of family gatherings, turkey feasts, and football games. However, celebrating this holiday while on a year abroad in Costa Rica is a completely different, unique, and wonderfully enriching experience. When you’re far from home and the traditional norms, I’ve found that this very American holiday abroad transforms itself into a blend of cultural exchange, gratitude, and new traditions. This was especially present when our program with Amigos de Las Americas hosted a Thanksgiving dinner in my host family’s home. I found myself immersed in the hustle and bustle of the kitchen, preparing food; lively chatter and conversations, getting to know new people; and a community joined together to embrace family and connection, welcoming all.

Surprisingly or unsurprisingly, depending on who you ask, some people in Costa Rica will celebrate Thanksgiving. A tradition steeped in American values has been preserved in its simplest form. It’s just another time for people to come together, share good food, and revel in a festive spirit before Christmas comes around. The deep appreciation found in the families that celebrate this holiday in Costa Rica brings life’s simple joys and family time an ethos that resonates perfectly with the core Thanksgiving value of gratitude. When I attended a Thanksgiving celebration hosted by a family friend, all of these ideas were present, and then some. We had turkey, chicken, pinto, papas, and repostres, creating a beautiful blend of both typical Costa Rican dishes and those more recognizable of this iconic holiday celebrated in the United States. I have always been open to trying new foods, and with this holiday in Costa Rica, I had yet another chance to allow myself to try something different and exciting. I wondered then, what new flavors have I yet to try as I sat with a heaping plate of food ready to dig in, grateful I had the food and grateful to enjoy it with those I loved.

Along the same lines, being away from home during such a family-centric holiday is challenging, but it also presents an opportunity to forge new bonds. I saw this evident in the new family and friends I had made here. I forged new connections with the people who came together to celebrate and reinforce those I already had. Despite all of this, I still felt a sense of longing for my family in the United States. Although I have this wonderful community here in Costa Rica, I still miss being able to spend this time together with them. Throughout both of the two Thanksgiving events I attended in the past month, I was always reminded of how alone you can still be even if you’re surrounded by friends and companions alike. But, even if I do have these feelings of solidarity that I carry throughout these events, I still make sure to make the most of the time I have. Thanksgiving is a time to give thanks and cherish what you have rather than languish in the bitterness of what you may not. Because of this holiday’s reflective nature, I found myself more appreciative than ever of what my family has given me from the United States and the deeper understanding of the cultural worldview I have gained here in Costa Rica.

I think, at its essence, while Thanksgiving is a very American holiday, it doesn’t have to be. We may not have the big turkey feasts—replaced with too much chicken for my family to finish—and American football games to watch—not that I watch American football in the first place, but we were here, across the world, eating delicious food, laughing, and bonding together. All of this experience is an educational journey filling the rich tapestry of our lives for both Ticos and program participants alike. We have the opportunity to share a little bit about our own culture while seeing how we ourselves can be more adaptive and open to the differences we share. We are blending the traditional and the new, creating a unique experience that reflects the beauty of living abroad. It’s a testament to the universal nature of gratitude, the beauty of cultural exchange, and the endless possibilities that come with an open mind and heart.

 

El Día de Acción de Gracias, una tradición profundamente arraigada en Estados Unidos, a menudo evoca imágenes de reuniones familiares, banquetes de pavo y partidos de fútbol americano. Sin embargo, celebrar esta festividad mientras estoy de año sabático en Costa Rica es una experiencia completamente diferente, única y maravillosamente enriquecedora. Lejos de casa y de las normas tradicionales, he descubierto que este feriado tan americano en el extranjero se transforma en una mezcla de intercambio cultural, gratitud y nuevas tradiciones. Esto fue especialmente notable cuando nuestro programa con Los Amigos de Las Américas organizó una cena de Acción de Gracias en la casa de mi familia anfitriona. Me vi sumergido en el ajetreo y bullicio de la cocina, preparando comida; en charlas animadas y conversaciones, conociendo gente nueva; y en una comunidad unida para abrazar la familia y la conexión, acogiendo a todos.

Sorprendentemente o no, dependiendo de a quién le preguntes, algunas personas en Costa Rica celebran el Día de Acción de Gracias. Una tradición impregnada de valores estadounidenses se ha conservado en su forma más simple. Es simplemente otra ocasión para que la gente se reúna, comparta buena comida y se deleite en un espíritu festivo antes de que llegue la Navidad. La profunda apreciación que se encuentra en las familias que celebran esta festividad en Costa Rica aporta las simples alegrías de la vida y el tiempo en familia, un ethos que resuena perfectamente con el valor central del Día de Acción de Gracias: la gratitud. Cuando asistí a una celebración de Acción de Gracias organizada por un amigo de la familia, todas estas ideas estaban presentes, y aún más. Tuvimos pavo, pollo, pinto, papas y postres, creando una hermosa mezcla de platos típicos costarricenses y aquellos más reconocibles de esta icónica festividad celebrada en Estados Unidos. Siempre he estado abierto a probar nuevos alimentos, y con esta festividad en Costa Rica, tuve otra oportunidad de permitirme probar algo diferente y emocionante. Entonces me pregunté, ¿qué nuevos sabores tengo aún por probar mientras me sentaba con un plato lleno de comida listo para disfrutar, agradecido de tener la comida y de disfrutarla con aquellos que amo?

De la misma manera, estar lejos de casa durante una festividad tan centrada en la familia es desafiante, pero también presenta una oportunidad para forjar nuevos lazos. Vi esto evidente en la nueva familia y amigos que hice aquí. Forjé nuevas conexiones con las personas que se reunieron para celebrar y reforzar aquellas que ya tenía. A pesar de todo esto, todavía sentía una sensación de añoranza por mi familia en Estados Unidos. Aunque tengo esta maravillosa comunidad aquí en Costa Rica, todavía extraño poder pasar este tiempo juntos con ellos. A lo largo de ambos eventos de Acción de Gracias a los que asistí en el último mes, siempre me recordaron lo solo que todavía puedes estar, incluso si estás rodeado de amigos y compañeros. Pero, incluso si tengo estos sentimientos de solidaridad que llevo a lo largo de estos eventos, todavía me aseguro de aprovechar al máximo el tiempo que tengo. El Día de Acción de Gracias es un momento para dar gracias y valorar lo que tienes, en lugar de languidecer en la amargura de lo que tal vez no tienes. Debido a la naturaleza reflexiva de esta festividad, me encontré más agradecido que nunca por lo que mi familia me ha dado desde Estados Unidos y la comprensión cultural más profunda que he ganado aquí en Costa Rica.

Creo que, en su esencia, aunque el Día de Acción de Gracias es una festividad muy estadounidense, no tiene que serlo. Puede que no tengamos los grandes banquetes de pavo, sustituidos por demasiado pollo para que mi familia termine, y partidos de fútbol americano para ver —no es que yo vea fútbol americano en primer lugar, pero aquí estábamos, al otro lado del mundo, comiendo comida deliciosa, riendo y creando lazos juntos. Toda esta experiencia es un viaje educativo que llena el rico tapiz de nuestras vidas, tanto para los Ticos como para los participantes del programa. Tenemos la oportunidad de compartir un poco sobre nuestra propia cultura mientras vemos cómo nosotros mismos podemos ser más adaptables y abiertos a las diferencias que compartimos. Estamos mezclando lo tradicional y lo nuevo, creando una experiencia única que refleja la belleza de vivir en el extranjero. Es un testimonio de la naturaleza universal de la gratitud, la belleza del intercambio cultural y las infinitas posibilidades que vienen con una mente y un corazón abierto.

 

lgomez
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