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This week has truly been bittersweet. Session B has started our final week together and it sure is one for the books. On Monday we woke up bright and early to catch our bus to Hotel Mandala in Puerto Lopez from Rio Muchacho. We were so sad to leave behind our second home with Dario, Rosy, and Mango, but were so excited for the adventures that would await us! After 3 hours, we arrived at Hotel Mandala and started off our day in our new location with a scrumptious lunch. Later on, we had a few curriculum classes and hit the beach. We had a great time at the beach catching waves while others dug a giant hole. We then freshened up and had a light dinner, ready to hit the dance floor. Joseline, our project director, taught us different types of traditional Latin American dances. Some of us had a few left feet, while others caught the rhythm. The night ended on a wonderful note (quite literally)!

On Tuesday, we had quite a delicious breakfast at Hotel Mandala, and headed to the dock to meet our new adventure for the day. Little did we know what was in store for us all. On our way to our destination for the day, Isla la Plata, we witnessed a spectacular phenomenon a few miles out. Humpback whales were jumping in and out of the water, having the time of their life while we watch on. Soon, we arrived at Isla la Plata, a national park in the country of Ecuador known for its terrain like the Galapagos Islands and the incredible Bobbie birds that make their nests within its hills. We went on beautiful hikes, with half of the group exploring the breathtaking cliffs of the island while others checked out the panoramic views from the top of the hills.

After our hike, we had a quick lunch on our boat and set off for our next adventure, snorkeling through the coral reefs that surround the island.  We saw many schools of fish and many ginormous stingrays. After frolicking with the fish, we set out back to Puerto Lopez. Little did we know that we were in for a surprise. During our boat ride back, we witnessed a once-in-a-lifetime experience. FIVE HUMPBACK WHALES surrounded our boat less than five feet away! It was so incredible to witness these amazing creatures up close and sure was an experience that we will never forget. We were all speechless for 15 minutes after!! Once we hit dry land (which a few people were very thankful for), we hit the town, shopping for souvenirs. Some articles bought include hammocks, dresses, and of course, keychains!!!!! We enjoyed a wonderful dinner and were all exhausted from our busy day on the high seas.

Wednesday was once again a very busy day! We woke up, had a quick breakfast, and hit the road once again. Soon we arrived at Agua Blanca, the last remaining Manteña culture community in South America. We had the opportunity to learn more about this culture, its history, and its place in Ecuadorian culture today. We were able to buy many intricate artisan crafts that women of the community handcrafted. We were able to see many of the archeological sights that have been uncovered in the last 40 years, as well as get a sense of how these people lived centuries ago. It was so cool to see what makes these people unique and learn more about their culture. Our final activity before lunch was taking a dip in the sulfur spring pool located within the property. We swam in the incredible waters and applied face masks made from the mud from the bottom of the sulfur pool. After a rejuvenating, spa-like experience, we made our way back to the community to have a mouth-watering lunch. Options consisted of fresh ceviche, fried fish, and chivo, a specialty goat dish from the area. All were muy rico and replenished our energy stores.  After lunch, we worked with youth from the Agua Blanca community to complete service work around the property. Some of the group headed up the trails carrying bamboo to repair the railings throughout the property while others painted the fence for the local community church. After, we played (healthy) competitive matches of soccer against the community. Alas, we lost both games, but we had so much fun playing with the community of Agua Blanca. We headed back to Hotel Mandala, ate a wonderful dinner of ceviche, and turned in for the night.

Thursday was a relaxing day, focusing on curriculum. We learned what makes up a social change project, as well as exploring social justice issues within our community. One of our favorite activities we did was create an imaginary town that had an abundance of social justice issues and hardships, as well as work on solutions to these problems. We had a quick break for lunch, and were all very excited because we had beach time!! We all put on our swimsuits, and hit the beach!! It was so much fun to play in the water and waves, hunt for shells on the beach, and see what ocean creatures we could find. Afterward, we worked on some more curriculum, entailing identifying a project of social change within our own community.

Esta semana ha sido agridulce, la sesión B ha empezado su semana final juntos y seguramente es una para los libros. El lunes nos levantamos temprano y con un día brilloso para tomar nuestro bus para Hotel Mándala en Puerto López desde Rio Muchacho. ¡Estábamos tan tristes de dejar nuestro segundo hogar con Darío, Rosy y Mango, pero estábamos muy emocionados por las aventuras que nos esperaban! Luego de tres horas, llegamos a hotel mandala y empezamos el día en nuestra nueva locación con un almuerzo para chuparse los dedos. Después tuvimos unas clases de currículo y fuimos a la playa, tuvimos un gran tiempo en la playa viendo las olas mientras otros cavaban un hueco, luego nos refrescamos y tuvimos una cena ligera, listo para ir a la pista de baile. ¡Algunos de nosotros nos sentimos con dos pies izquierdos mientras otros atrapaban el ritmo, la noche termino en una muy buena nota (casi literalmente)!

El martes, tuvimos un delicioso desayuno en hotel mandala, y fuimos al puerto para la nueva aventura del día. Poco sabíamos lo que había en reserva para nosotros. En camino a nuestro destino final por el día, la Isla de la Plata, fuimos testigos de un fenómeno espectacular a solo un par de kilómetros lejos de nosotros. Las ballenas jorobadas estaban saltando fuera del agua y nosotros pasando el momento de nuestras vidas. Pronto llegamos a la isla, un parque nacional en Ecuador conocido por su terreno similar a las islas Galápagos y los increíbles Piqueros patas azules que hacen sus nidos en las colinas. Fuimos en caminatas muy bonitas, con la mitad del grupo explorando los acantilados asombrosos de la isla mientras el otro grupo revisaba la vista panorámica del tope de las colinas. Luego de nuestra caminata, tuvimos un almuerzo rápido en el bote y salimos para nuestra siguiente aventura, hacer snorkel por los corales en los alrededores, vimos muchas variedades de peces y muchas mantarrayas enormes. Luego de retozar con los peces, salimos de vuelta para puerto López. Poco sabíamos que nos íbamos a encontrar con una sorpresa. ¡CINCO BALLENAS JOROBADAS rodearon nuestros botes a menos de un par de metros de nosotros! Fue tan increíble poder ser testigo de estas increíbles criaturas tan cerca y seguramente será una experiencia que nunca olvidaremos. ¡Nos quedamos sin palabras por 15 minutos! Una vez que tocamos tierra firme (por lo que algunas personas estaban realmente agradecidas), fuimos para el pueblo, compramos recuerdos. Algunos artículos que compramos incluyeron hamacas, vestidos y por supuesto, ¡llaveros!
Disfrutamos una maravillosa cena y estábamos todos exhaustos por nuestro largo día en alta mar.

¡Llego el miércoles y nuevamente un día muy ocupado! Nos despertamos, tuvimos un desayuno rápido y nos fuimos al camino nuevamente. Pronto llegamos a Agua Blanca, los restos que quedan de la cultura Maneta una comunidad de sur América. Tuvimos la oportunidad para comprar muchas artesanías con mucho detalle que hacían las mujeres de la comunidad. Tuvimos la oportunidad de ver muchos sitios arqueológicos que fueron descubiertos en los últimos 40 anos, mientras íbamos aprendiendo sobre como vivían las personas hace siglos atrás. Fue muy chévere poder ver lo que hace a estas personas únicas y aprender mas sobre su cultura. Nuestra ultima actividad antes de ir al almuerzo fue sumergirnos en la laguna sulfurosa que queda en la comunidad, nadamos en sus increíbles aguas y nos aplicamos una mascarilla hecha con el lodo de la piscina. Luego de rejuvenecer, una experiencia parecida a un spa, fuimos de vuelta para un almuerzo que nos hacia agua la boca. Las opciones fueron ceviche fresco, pescado frito y seco de chivo, una especialidad de la comunidad preparada con cabra. Todo fue muy rico y nos lleno de energía nuevamente. Algunas personas de nuestro grupo se fueron por los senderos cargando bambú para reparar los pasamanos de la propiedad mientras otras personas pintaban las cercas de la iglesia de la comunidad. Luego, jugamos un partido competitivo de futbol con la comunidad, perdimos ambos partidos, pero nos divertimos mucho jugando con la comunidad de Agua Blanca. Volvimos para Hotel Mandala, comimos una increíble cena de ceviche y nos fuimos para descansar.

Jueves fue un día relajado, concentrados en el currículo, Aprendimos lo que hace un proyecto de cambio social, así como también explorar problemáticas de justicia social en nuestra comunidad. Una de nuestras actividades favoritas que hicimos fue crear una ciudad imaginaria que tenia abundancia de problemas, dificultades y retos, así como también trabajar en soluciones para estos problemas. ¡Tuvimos un descanso breve para el almuerzo y estábamos todos muy emocionados porque teníamos tiempo en la playa! ¡Todos nos vestimos con trajes de baño y fuimos para la playa! Fue tan divertido jugar en el agua y las olas, ir de cacería de recuerdos por la playa y ver que otras criaturas del océano podíamos encontrar. Luego de eso, trabajamos en un poco mas de currículo, enfocado en identificar un proyecto de cambio social dentro de nuestra propia comunidad.

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